LILLIAN HARDIN ARMSTRONG (1898-1971)

Pianista, compositora, arreglista, cantante y directora de banda

mujeres jazz- lilian hardin armstrong

 

Lil Hardin nació en Memphis (Tennessee) el tres de febrero de 1898 en el seno de una familia de clase media. Su padre murió cuando ella tenía dos años, por lo que la criaron su madre y su abuela. Aprendió a tocar el piano y el órgano desde muy temprana edad e interpretaba himnos y cantos espirituales en la iglesia.

 

Aunque pronto mostró interés por la música popular y el blues, en 1916 su familia la matriculó en la Universidad Fisk de Nashville (Tennessee), donde estudió piano clásico. Cuando acabó su formación, para alejarla de la escena musical de su ciudad natal, se trasladaron a Chicago. Por azar, la joven aceptó un trabajo consistente en tocar el piano en una tienda de música con un sueldo de tres dólares semanales. Un día, Jelly Roll Morton, que frecuentaba el local, tras escucharla, la dió unos consejos para que aprovechara mejor su gran talento. A partir de ese momento, Lil comenzó a realizar variaciones en las partituras que ejecutaba en la tienda, agregando adornos e incorporando otros aspectos a imitación del estilo de Morton, y en poco tiempo, se convirtió en la gran atracción del establecimiento.

 

Lawrence Duhe no tardó en contratarla como pianista para que formara parte de su New Orleans Creole Jazz Band, con un sueldo de 22,50 dólares a la semana.

 

New Orleans Creole Jazz Band 1917-classic jazz
New Orleans Creole Jazz Band 1917

 

Al mismo tiempo, Duhe incorporó también a Joe “King” Oliver, recién llegado a Chicago desde Nueva Orleans. Sin embargo, el trompetista no supo adaptarse al resto de la banda y fue causa de frecuentes problemas y tensiones dentro del grupo.

 

Estos conflictos provocaron que Oliver acabara haciéndose con el control de la orquesta, a partir de lo cual la reputación del conjunto creció rápidamente, de modo que comenzó a realizar giras por los Estados Unidos. En esta época, Lil se casó con el cantante Jimmie Johnson. El matrimonio no funcionó y ella se vio obligada a abandonar la banda para volver a Chicago, donde se concentró en intentar salvar su relación y en ampliar sus estudios musicales.

 

King Oliver´s Jazz Band ca. 1921
King Oliver´s Jazz Band ca. 1921
King Oliver´s Jazz Band ca. 1923
King Oliver´s Jazz Band ca. 1923

 

Cuando el grupo regresó a Chicago, se les unió un joven cornetista llamado Louis Armstrong. Muy pronto, Lil y él congeniaron musicalmente y se hicieron muy amigos. Sin embargo, con el paso del tiempo, sus respectivos matrimonios se rompieron, Hardin y Armstrong comenzaron a salir juntos y se casaron en 1924.

 

Poco antes, había recibido el certificado de profesora en Chicago College of Music. Tras la boda, Lil se volcó en apoyar a su marido; era una astuta empresaria y vio que Louis tenía potencial para convertirse en una estrella.

 

En 1925, ya le había convencido de que dejara a “King” Oliver y se estableciera por su cuenta. "No quiero estar casada con un segundo trompetista", le dijo. Por entonces, Lil Hardin también dirigía su propia banda, The Dreamland Syncopators, que actuaba en un famoso local de Chicago. Después de que abandonara a Oliver, Louis trabajó brevemente en otros grupos. Pero ese mismo año, se integró en Lil's Hot Shots, una banda dirigida por su mujer, que se transformó sucesivamente en las famosas Hot Five (1926) y Hot Seven (1927).

 

Hot five - jazz
Hot Five
Hot Seven
Hot Seven

 

En las históricas grabaciones de estos dos grupos, ella actuaba como pianista, con su peculiar estilo, a la vez que componía y ejercía de directora musical. Muchos de los más conocidos temas de ambas bandas, como Struttin’ With Some Barbecue, Brown Gal y Lonesome Blues, por ejemplo, eran composiciones suyas. Algunas de estas grabaciones, realizadas entre 1925 y 1927, están consideradas aún entre las más importantes de la historia del jazz. A la vez, Lil llevó a cabo excelentes actuaciones como solista y el trece de julio de 1926, al frente de su banda The New Orleans Wanderers, fue una de las primeras mujeres que dirigió una sesión de grabación de jazz.

 

A pesar de su frenética actividad, no abandonó sus estudios y en 1929 recibió el diploma de postgrado del New York College of Music. Además, intervino en varios musicales de Broadway, como Hot Chocolates (1929) y Shuffle Along (1933).

 

En la década de los años 30, lideró dos grupos de mujeres, uno de los cuales The Harlem Harlicans -con Leora Mieux (esposa de Fletcher Henderson) en la trompeta, Alma Long Scott (madre de Hazel Scott) en reed, y Dolly Jones, una de las mejores trompetas solistas de su tiempo- está considerada la primera banda de swing íntegramente femenina. En 1932, The Harlem Harlicans actuaron en los teatros Lafayette y Apollo de Nueva York, y en 1934, en el Avalon Regal Theater de Chicago.

 

Lil Hardin & Her Swing Orchestra
Lil Hardin & Her Swing Orchestra

En otra banda suya, Lil Armstrong & Her Swing Orchestra (1936-1937), en la que actuaba como pianista, cantante y directora de la misma, la acompañaron artistas de la talla de Chu Berry (saxo tenor), Buster Bailey (clarinete), Dave Barbour (guitarra), Wellman Braud y Popps Foster (contrabajos), entre otros.

 

Lamentablemente, mientras la pareja alcanzaba una desahogada situación económica y crecían la fama y el prestigio de Louis, surgieron frecuentes infidelidades por parte de éste. Tras superar varias crisis, finalmente, en 1938, se divorciaron aunque siguieron siendo amigos durante toda la vida.

 

En 1936, Lil Armstrong dejó Chicago para convertirse en pianista del sello Decca Records en Nueva York. Además, dirigió varias sesiones de grabación al frente de notables bandas de estrellas: Lil Armstrong & Her Swing Orchestra (1937), Lil Armstrong & Her Orchestra (1938), Lil Brown Gal Armstrong & Her Dixielanders (1940), Lil Brown Gal Armstrong & Her All Star Band (1945), y Lil Armstrong & Her Chicago Boys (1950).

 

Muchas grabaciones incluían composiciones propias como Just for a Thrill (1936), que Ray Charles grabó veinte años después y que se convirtió en uno de los mayores éxitos del gran músico de Albany (Georgia).

 

En la década de los años 40, Lil regresó a Chicago, donde continuó interpretando de vez en cuando en pequeños clubs. Abrió un restaurante llamado Swing Shack, que usaba temas musicales en las listas del menú, diseñó ropa, incluidos los atuendos que su exmarido utilizaba en sus actuaciones públicas, y enseñó música y francés.

 

En 1952, realizó una gira por Europa tocando con varios conocidos artistas, como el legendario saxo soprano Sidney Bechet y el trompetista Peanuts Holland, además de actuar como pianista en solitario y efectuar algunas grabaciones.

 

El veintisiete de agosto de 1971, mientras tocaba el piano en un concierto televisado en Chicago (Illinois) como homenaje a Louis Armstrong (que había fallecido unas semanas antes), Lil sufrió un infarto y murió mientras la trasladaban a un hospital. Tenía 73 años.

 

Lil Hardin fue una auténtica pionera, posiblemente la mujer más importante en la historia del jazz primitivo. Hasta la década de los años 70 las mujeres no consiguieron ser aceptadas en las bandas de jazz masculinas. Antes de esas fechas, algunos músicos actuaban en grupos femeninos, pero era rara la presencia de una mujer instrumentista en una banda masculina de jazz. Existe una notable excepción, la trombonista Melba Liston, que actuó con la banda de Dizzy Gillespie en la década de los años 50.

 

Hay quienes dicen que Lil logró triunfar gracias a estar casada con Louis Armstrong. Los hechos indican lo contrario. En los primeros tiempos, ella dejó de lado sus propias ambiciones para facilitar la carrera de Satchmo. En realidad, cuando éste llegó a Chicago, era un chico de diecisiete años, tímido y con sobrepeso, con poca confianza en sus habilidades musicales y que vestía lamentablemente. Si no hubiese sido por Lil, pocos habrían tenido en cuenta el genio de Armstrong. Descubrió inmediatamente su talento, le lanzó a su carrera en solitario y trabajó arduamente para asegurarse que le vieran en clubs y escucharan sus discos. Le ayudó a anotar sus ideas musicales, organizó sesiones de grabación, publicó su música y le convirtió en una estrella.

 

Lil no era únicamente una solista de piano. Desde sus primeras grabaciones, su forma de tocar proporcionaba a las bandas una fuerte base rítmica. Tenía un oído fantástico que podía repetir cualquier cosa que escuchara y, a diferencia de los hombres que integraban la banda de Oliver, incluido Louis Armstrong, sabía perfectamente leer y escribir música. Como lo expresó James Dickerson: "No sólo era el alma de la banda, también era el cerebro".

Lil Hardin
Lil Hardin

Lil admiraba a muchos músicos, pero tres de ellos la impactaron profundamente. El primero, Jelly Roll Morton. Después de escuchar sus consejos, adoptó su duro estilo pianístico y rápidamente comenzó a progresar. Otra influencia fue la cantante y compositora Alberta Hunter, que tenía la costumbre de vestirse con ropas llamativas en sus actuaciones y Lil supo ver el impacto que el aspecto personal tenía sobre el público. Pero, sobre todo, admiraba el sentido comercial de Hunter y su capacidad para ganar dinero, algo que no tardó en emular. Aunque quizás su mayor inspiración fue Louis Armstrong. Colaboraron musicalmente en el hogar, en clubs y en los Estudios de grabación.

 

Después de su divorcio, muchas de las canciones que Lil escribió eran meros vehículos para expresar su amor y admiración por él.

 

Fue inaudito que una mujer negra como Lil Hardin alcanzara tal éxito en los primeros años del siglo XX, especialmente en el Sur de Estados Unidos. Aunque tuvo que hacer frente a todo tipo de prejuicios, gracias a su perseverancia nunca vaciló. Muchos destacados músicos con los que colaboró, entre ellos Johnny Dodds, Henry Red Allen, Zutty Singleton, Buster Baily, Lovie Austin y Sidney Bechet, reconocieron su enorme talento e inquebrantable fuerza de voluntad.

 

Incluso en su época, sirvió como modelo e inspiración para otras jóvenes intérpretes de jazz. Se la debe recordar por derecho propio, una mujer que, a pesar de las limitaciones impuestas por los conflictos raciales, el sexismo y las dificultades que tuvo que superar, realizó una impresionante y fructífera carrera.

 


ENLACES

Clic en la canción para escuchar

UNA MUESTRA DE SUS COMPOSICIONES E INTERPRETACIONES (por orden alfabético)

 

ALBUM DESTACADO

LIL HARDIN ARMSTRONG AND HER SWING ORCHESTRA: 1936-1940

 

LIL HARDIN ARMSTRONG AND HER SWING ORCHESTRA: 1936-1940

FMR 2019

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Comentarios: 4
  • #1

    JMadLe (sábado, 09 noviembre 2019 21:39)

    Interesantísimo artículo, desbordante de erudición, enhorabuena.

    Más allá del talento y creatividad de Lil Hardin, su vida resulta impresionante.

    Me pregunto si de alguna manera pudo verse afectada por la relevancia que en Chicago y en esos años alcanzó la mafia.

    Hasta la próxima entrada.

  • #2

    FMR (lunes, 11 noviembre 2019 09:49)

    Muchas gracias por tu elogioso comentario. Me anima a seguir trabajando.
    Los artistas, no sólo los de jazz, se movían en unos ambientes que coincidían con los intereses de la mafia, en Chicago y en otros lugares. A veces, como clientes; otras, como protegidos; alguna vez, por simple amistad. Pero, como tu apuntas, relaciones hubo. En la película El Padrino I se describe un caso basado en un hecho real.
    Un cordial saludo”

  • #3

    Perkuta Turuta (jueves, 14 noviembre 2019 18:57)

    Qué bueno...!! Estaba buscando otra cosa y he dado con tu blog. Y, por supuesto, ya lo he añadido a mis Favoritos.
    Yo era uno de los que pensaba que Lil firmaba temas por ser la mujer del Satchmo y ha sido un gran descubrimiento.
    Enhorabuena, y a seguir aportándonos luz a nuestras meninges. Gracias

  • #4

    FMR (domingo, 17 noviembre 2019 19:42)

    Muchas gracias por tu elogioso comentario. Me anima a seguir trabajando.
    El objetivo del blog, como podrás ir viendo, es dar a conocer el importante trabajo de muchas mujeres en el jazz que ha sido ignorado o infravalorado.
    Un cordial saludo”

clasicosdeljazz@gmail.com